Actualizado a las 2008:10:21.16:05

EE.UU. lanza una sonda espacial para explorar los límites del sistema solar

La agencia espacial norteamericana NASA lanzó con éxito el domingo una nave a la 1:48 p.m. de la costa Este (1748 GMT) para retratar y cartografiar las zonas más lejanas del sistema solar, según su propia página web.

El Explorador de la Frontera Interestelar (IBEX, en sus siglas inglesas) fue lanzado a bordo de un cohete Pegasus, desprendido del ala de un avión a reacción L-1011 que sobrevolaba el atolón Kwjalein, una parte de las islas Marshall del Océano Pacífico.

A la hora del desprendimiento, la nave transportadora se encontraba a una altitud de aproximadamente 11.900 metros, y viajaba a una velocidad de entre 840 y 970 km/h, informó la NASA.

Tras ser soltado con éxito, el Pegasus transportó al IBEX unos 210 kilómetrios sobre la Tierra y lo puso en órbita. “Lo que hace única la misión del IBEX es que obtiene un impulso suplementario durante el lanzamiento”, dijo Willis Jenkins, ejecutivo del programa IBEX. Un motor extra de estado sólido impulsa a la nave más allá de la órbita terrestre baja, donde el Pegasus la suelta.

“El IBEX se ha separado de su tercera fase (del cohete) y está volando por su cuenta. Todos los sistemas están operando como se esperaba”, informaba el blog de la NASA que siguió el lanzamiento en tiempo real, algunos minutos antes de que se separara.

La nave transportadora ha regresado a Kwajalein a salvo, mientras el IBEX comienza sus dos años de estudio de los rincones extremos de nuestro sistema solar.

El IBEX tiene forma de señal de STOP. Tiene ocho lados, 58 cms. de altura y 96 de anchura. Como energía, el aparato emplea células solares que transforman la luz solar en electricidad. La órbita final del IBEX lo llevará hasta los 320.000 kilómetros de la Tierra, que es una altura casi 1.000 veces mayor que la de la Estación Espacial Internacional.

Tras seis meses de misión, el IBEX habrá observado todo el cielo, y revelará la estructura global de las áreas fronterizas por primera vez.

Antes del IBEX, las dos sondas espaciales Voyager y el Pioneer eran las únicas naves que habían llegado a los extremos del sistema solar. Sin embargo, el IBEX es la primera nave espacial diseñada para retratar y cartografiar las interacciones dinámicas que tienen lugar allí donde el cálido viento solar se precipita contra la fría extensión del espacio. Contemplará la caótica –y nunca vista antes– frontera de nuestro sistema solar por primera vez.

Conocida como la frontera interestelar, esa región marca el lugar en el que el sistema solar se encuentra con el espacio interestelar. “Las regiones de la frontera interestelar son fundamentales porque nos escudan contra la gran mayoría de los rayos cósmicos galácticos, que de no ser así penetrarían en la órbita terrestre y harían mucho más peligroso el vuelo espacial humano”, afirmó David McComas, principal investigador del IBEX.

El viento solar, una corriente de partículas cargadas que son arrojadas desde el sol a 1’6 millones de kilómetros por hora, conforma una burbuja protectiva alrededor del sistema solar. El IBEX ayudará a los científicos a confirmar si esa burbuja protectora se está encogiendo y debilitando. (Pueblo en Línea)

21/10/08

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