Actualizado a las 2010:01:28.14:59

La Nasa desiste en su empeño por liberar a su robot de las arenas de Marte

La NASA declaró el martes el final de la carrera exploradora del Rover de Exploración de Marte “Spirit”, después de que los esfuerzos llevados a cabo durante los últimos meses para liberarlo de la trampa arenosa resultaran infructuosos.

La principal tarea del venerable robot en las próximas semanas será la de posicionarse para combatir el duro invierno de Marte, según la agencia espacial norteamericana. Si Spirit sobrevive, seguirá llevando a cabo nuevos y significativos empeños científicos desde su localización final. La misión del robot podría proseguir durante varios meses o años.

“Spirit no está muerto; tan sólo ha entrado en una nueva fase de su larga vida”, dijo Doug McCuistion, director del Programa de Exploración de Marte en la sede central de la NASA en Washington. “El año pasado contamos al mundo que los intentos por liberar a nuestro querido robot podrían no tener éxito. Parece que la actual localización de Spirit en Marte será su lugar de descanso definitivo”.

Hace diez meses, mientras Spirit se dirigía hacia el sur junto al extremo occidental de una baja meseta llamada Home Plate, sus ruedas hendieron la corteza de superficie y se encallaron en las arenas blandas ocultas por debajo. Tras quedar incrustado, el equipo del robot ideó planes para intentar liberar al vehículo de seis ruedas empleando sus cinco ruedas todavía en funcionamiento (la sexta rueda dejó de funcionar en 2006, limitando la movilidad de Spirit). Los planes incluyeron experimentos con un robot de prueba en una caja de arena en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena (California), además de análisis, modelajes y reajustes. En noviembre dejó de funcionar otra rueda, empeorando una situación ya difícil.

Los últimos intentos han obtenido los mejores resultados desde que el Spirit encallara. Sin embargo, el próximo invierno impone un cambio en la estrategia. Ahora es pleno de otoño en el hogar marciano del robot impulsado por energía solar. El invierno comenzará en mayo. La energía solar está declinando, y se espera que a mediados de febrero resulte insuficiente para hacer caminar el aparato. El equipo del robot planea emplear esos impulsos potenciales remanentes para mejorar la inclinación del aparato. Actualmente Spirit está ligeramente inclinado hacia el sur. El sol invernal permanece en el cielo septentrional, así que reducir la inclinación actual incrementaría la cantidad de rayos solares recogidos por los paneles del robot.

Probablemente Spirit no tendría suficiente energía con su ángulo actual para seguir comunicándose con la Tierra durante el invierno de Marte. Incluso unos pocos grados de mejoría en su inclinación serían suficientes para permitir la comunicación cada cierto tiempo.

En cualquier caso, e incluso en un estado estacionario, Spirit proseguirá sus investigaciones científicas, según la NASA.

“Hay cierto tipo de empresas científicas que sólo podemos llevar a cabo con un vehículo estacionario, y que hemos ido posponiendo durante estos años de desplazamientos”, dijo Steve Squyres, estudioso de la Universidad de Cornell y principal investigador de los robots Spirit y Opportunity. “Una movilidad reducida no significa que la misión termine abruptamente; más bien nos permite hacer la transición hacia una ciencia estacionaria”.

Uno de los experimentos estacionarios emprendidos por Spirit estudia los leves balanceos en la rotación de Marte, con el fin de obtener información sobre el núcleo del planeta. Ello requiere meses de seguimiento por radio del movimiento de un punto de la superficie de Marte, para calcular el desplazamiento a largo plazo con una precisión de escasos centímetros.

Las herramientas del brazo robótico de Spirit pueden estudiar las variaciones en la composición del terreno circundante, afectado por el agua. La ciencia estacionaria también incluye la observación de cómo el viento mueve las partículas del terreno, y la monitorización de la atmósfera de Marte.

Spirit y Opportunity aterrizaron en Marte en enero de 2004. Han estado explorando durante seis años, superando con creces su misión original de 90 días. Opportunity se está dirigiendo actualmente hacia un gran cráter llamado Endeavor, y sigue realizando descubrimientos científicos. Ha recorrido aproximadamente 25 kilómetros, y enviado más de 133.000 imágenes (Pueblo en Línea)

28/01/2010

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